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Los viajes de Vasco de Gama

Posted By Historiador On Julio 31, 2009 @ 7:41 am In Arqueología, Actualidad | 6 Comments

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En 1497, el portugués Vasco de Gama emprendió un arriesgado periplo que le llevó, bordeando África y surcando el desconocido océano Índico, a alcanzar la India, estableciendo así el primer contacto directo entre Europa y la fabulosa tierra de las especias.

En 1497, un hidalgo portugués partía de Lisboa al frente de cuatro navíos. Su objetivo era bordear el sur de África y, cruzando un océano desconocido, alcanzar la India, el país en el que se producían cotizadísimas especias. Vasco de Gama regresó a Lisboa después de un viaje de dos años a través del océano, en el que descubrió la India y otros reinos. Su viaje fue, como el que realizó Cristóbal Colón apenas unos años antes, una de las grandes gestas de la era de los descubrimientos europeos. Las dos expediciones respondían, además, a una misma motivación: alcanzar el lucrativo mercado de las especias y participar del comercio de las más cotizadas mercancías procedentes del Lejano Oriente: canela, jengibre, azafrán, nuez moscada, clavo…

A diferencia de Colón, que exploró la ruta occidental a través del Atlántico, Vasco de Gama siguió la ruta oriental, bordeando África y penetrando en el océano Índico. Entre 1480 y 1525 España y Portugal protagonizaron una verdadera carrera colonial, que concluyó con el reparto del mundo en dos grandes áreas de influencia. Según el tratado de Tordesillas, de 1494, España se quedaba con el hemisferio occidental, mientras que el oriental se reservaba a Portugal. El sábado 8 de julio de 1497, Vasco de Gama zarpó desde Lisboa al frente de una flota de cuatro navíos, de unos 100 toneles de peso cada uno. Cuatro meses después, la flota avistó el cabo de Buena Esperanza, a través del cual se adentró en el océano Índico. La expedición llegó el 25 de enero a un ancho estuario, y bautizaron el río donde se hallaban con el nombre de Buenos Augurios. Pero a bordo de las naves apareció el mayor azote de los marinos del siglo XVI: el escorbuto, que en muy poco tiempo provocó numerosas bajas entre la tripulación. Al cabo de un mes continuaron su viaje y llegaron a la isla de Mozambique.

Vasco de Gama y sus hombres se estaban acercando a una de las áreas mercantiles más activas del planeta. Después de alcanzar la isla de Mombasa, en el actual territorio de Kenia, Vasco de Gama reanudó su travesía hacia el norte. Durante el trayecto capturó un barco con 18 hombres a bordo, a los que hizo prisioneros. Por fin, el 20 de mayo los portugueses fondearon en un punto cercano a Calicut, en la anhelada costa de la India. Durante tres meses Gama intentó cerrar un acuerdo comercial con el rey, pero regresó a Europa sin lograrlo. La travesía hasta la costa de África duró 90 días y fue durísima: 30 hombres murieron de escorbuto y los demás estaban en su mayor parte enfermos y debilitados, con lo que quedaban tan sólo siete u ocho hombres por barco aptos para realizar las maniobras. Dos años más tarde, Vasco de Gama fue puesto al frente de otra expedición a Oriente.

Nada más llegar a Calicut reclamó al Samudri el pago del precio de las mercancías que habían sustraído a sus compatriotas y que «expulsase de su reino a todos los moros de El Cairo y de la Meca». Cuando el monarca se negó, el capitán portugués reaccionó con violencia, disparando sus cañones sin descanso contra la ciudad. Después zarpó con destino a Cochín, donde sí que consiguió llenar las bodegas de sus barcos con las ansiadas especias. Vasco de Gama emprendió un tercer viaje a Oriente, en 1525, cuando ya tenía más de 50 años. Pero a los pocos días de llegar a Goa, en la India, contrajo la malaria y murió tres meses después en la ciudad de Cochín.


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